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Cómo entender la enfermedad de la legionela

Esta bacteria se transmite a través del aire acondicionado y otros aparatos que generan vapor de agua

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Las torres de refrigeración son uno de los principales focos de contagio la legionela. Si la bacteria invade el depósito de agua de estos aparatos, se propagará por todo el edificio a través de minúsculas gotas que luego son inhaladas. FOTO: © Petzold Horst - www.photaki.com

11/07/2012 por: Practicopedia

19 personas contagiadas en un hotel de Calpe (Alicante) a principios de 2012, tres de ellas fallecidas. Así de letal puede ser la legionela, una bacteria que vive en el agua. Si el microbio invade el sistema de aire acondicionado de un edificio, puede contagiar a la gente a través de minúsculas gotas de agua que se inhalan. Si la bacteria llega a una cisterna o depuradora, se puede contagiar a través del vapor de la ducha o de la piscina de un 'spa'. Pero respira tranquilo, la enfermedad se cura muy bien, aunque hay algunos grupos de población más vulnerables, como por ejemplo los ancianos. Descubre, en este practicograma, cómo entender la enfermedad de la legionela.

  1. 1 Una bacteria que vive en el agua… y se contagia a través del aire.

    La legionela es una bacteria que vive en el agua. Su hábitat natural es la superficie de los ríos, lagos y otras zonas de agua dulce. En este medio el microorganismo es inofensivo, no supone ningún riesgo para los seres humanos.

    El problema surge cuando la legionela coloniza depósitos de agua que producen aerosoles y vapor: torres de refrigeración en edificios, sistemas de aire acondicionado industriales, cisternas de duchas, piscinas de balnearios y ‘spas’, etc. Si una persona respira este aire, puede caer enferma con legionelosis, que es el nombre que recibe la enfermedad que provoca esta bacteria.

  2. 2 Vías a través de la cuales NO se contagia la legionela.

    La legionela se contagia por el aire, pero sólo si la ventilación o el vapor proviene de un sistema en el que hay un depósito de agua invadido por la bacteria (torres de refrigeración, cisternas, etc). Este microbio no se propaga por ninguna de las siguientes vías:

    -De una persona a otra.

    -A través del aire acondicionado de un coche.

    -A través del aire acondicionado de una casa.

  3. 3 Síntomas de la legionela.

    La legionelosis cursa de forma distinta en cada persona. El Ministerio de Sanidad señala la presencia de dos cuadros clínicos principales:

    -Síndrome de Pontiac. Es un síndrome febril autolimitado que con frecuencia asocia dolores articulares y musculares y diarrea. En este síndrome no hay clínica respiratoria, y suele remitir al cabo de tres días.

    -Neumonía por legionela. Es la forma más grave de legionelosis. El sistema respiratorio si se ve afectado en este caso. La clínica también presenta fiebre elevada, dolores musculares y articulares, escalofríos, dolores de cabeza, dolores torácicos, diarrea y alteración del estado de conciencia. Es frecuente la afectación de órganos como el riñón o el hígado, así como del tracto intestinal y del sistema nervioso.

    Si crees que tú o un familiar tuyo estáis contagiados con legionela es importante que acudáis al médico cuanto antes.

  4. 4 El tratamiento varía según la afectación de la legionela.

    El tratamiento de la legionela varía en función de su grado de afectación. "En los casos en los que se presenta un cuadro de fiebre de Pontiac no hace falta ningún tratamiento antibiótico, la enfermedad remite por sí sola o con ayuda de tratamiento sintomático", explica el Dr. José Ramón Yuste, del Área de Enfermedades Infecciosas del Departamento de Medicina Interna de la Universidad de Navarra. "Si se está ante una clínica de neumonía por legionela, sí es necesario seguir un tratamiento a base de antibióticos".

    El Dr. Yuste explica que para diagnosticar una neumonía por legionela hace falta "un cuadro clínico respiratorio, una imagen radiológica de los pulmones y un dato microbiológico que confirme la implicación de la bacteria, siendo el mas frecuentemente utilizado la demostración de antígenos de esta agente infeccioso en la orina".

    Es importante realizar un diagnóstico rápido para iniciar el tratamiento médico lo antes posible.

  5. 5 Grupos de riesgo: ancianos, fumadores y personas con defensas bajas.

    Hay ciertos grupos de población que son más vulnerables a la legionela. Son los siguientes:

    -Personas mayores.

    -Personas con sistemas inmunológicos deficientes.

    -Pacientes con dolencias crónicas (diabetes, dolencias, pulmonares, hemopatías, etc.).

    -Fumadores.

    -Personas afectadas por alcoholismo.

    En estos casos hay que extremar las precauciones y acudir al médico al más mínimo indicio de legionelosis. El riesgo de muerte es mayor en estos grupos de riesgo. Una persona anciana con un sistema inmunológico ineficaz tiene hasta un 80% de posibilidades de fallecer si contrae la legionela y no recibe tratamiento médico adecuado. Un diagnóstico precoz y una buena asistencia sanitaria reducen este riesgo hasta el 15%.

  6. 6 El calor favorece el contagio por legionela.

    Las altas temperaturas favorecen la propagación de la legionela. Esta bacteria se multiplica a temperaturas de entre 20 y 45 grados centígrados. Esto supone que la legionelosis es un trastorno mucho más común en verano.

    La falta de higiene también juega un papel muy importante en la propagación de la legionela. La suciedad en torres de refrigeración, cisternas y demás sistemas que producen vapor de agua, favorece la expansión del microbio.

  7. 7 ¿Puedo hacer algo para prevenir el contagio por legionela?

    No, desgraciadamente no hay nada que puedas hacer para prevenir la legionelosis. Las medidas de prevención de esta enfermedad pasan por un correcto mantenimiento de las torres de refrigeración y demás instalaciones que generan vapor de agua. Las consejerías de salud de las comunidades autónomas son las encargadas de garantizar que las normas de higiene y seguridad necesarias se cumplen.

  8. 8 La legionelosis en España.

    La legionelosis en una enfemerdad común en España. Las características del clima hacen que casi todos los veranos se den casos brotes aislados de legionela. Éstos son más comunes en las zonas de costa, aunque también se dan en el interior peninsular.

    Entre 2005 y 2006 se registraron en España tres casos de legionelosis por cada 100.000 habitantes. Este grado de afección es de los más altos de la UE: en el resto de Europa se registró una media de 1,12 casos por cada 100.000 habitantes en el mismo periodo (‘Patrón especial de la legionelosis en España, 2003 – 2007').

    En el verano de 2012 se han registrado dos brotes principales de legionela en España. El primero se ha producido en un hotel de Calpe, Alicante. A 10 de julio hay un total de 14 afectados. El segundo brote se ha dado en Madrid, en donde hay 13 enfermos confirmados. El origen del contagio podría estar en un restaurante de la localidad madrileña de Móstoles.

  9. 9 ¿Quieres más información?

    Si quieres saber más te recomendamos que entres en nuestra sección ‘Enfermedades y trastornos’, dentro de la categoría 'Salud’.

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